天文學家在太陽系外發現潛在宜居行星

天文學家在太陽系外發現潛在宜居行星

一個國際團隊24日在英國《自然》雜誌網絡版上發表報告說,他們通過長期觀測發現,一顆環繞比鄰星運行的行星可能具有適合生命繁衍的環境。比鄰星是距太陽系最近的恆星,或許在不久的將來人類能夠發射探測器到這顆潛在宜居行星上探索生命痕跡。這張藝術示意圖展示的圍繞紅矮星比鄰星運行的系外行星“比鄰星b”表面的可能景象。


藝術示意圖顯示一顆小型岩石行星在圍繞距離太陽最近的恆星比鄰星運行。該行星被命名為比鄰星b(Proxima b)。比鄰星位於半人馬座,是一顆紅矮星,距離太陽系約4.2光年。由於其表面溫度較低且顏色暗淡,人類無法用肉眼觀測到這顆“鄰居”恆星。來自英國、美國、法國、德國、智利等多國研究人員組成的國際團隊利用歐洲南方天文台望遠鏡及其他機構設施觀測發現,比鄰星附近有行星運行的痕跡;隨後的多次觀測最終證實這顆名為“比鄰星b”的行星確實存在。“比鄰星b”是迄今發現的太陽系外距地球最近的可能存在生命的行星。研究人員在報告中說,“比鄰星b”質量約為地球1.3倍,環繞比鄰星的公轉週期是11.2天。由於比鄰星表面溫度遠低於太陽,“比鄰星b”仍被認為處在宜居帶上,其表面溫度理論上適合液態水存在,上面或許存在生命的繁衍。



報告作者之一、英國瑪麗女王大學學者吉耶姆·安格拉達-埃斯屈德說,這顆行星與比鄰星相距約700萬千米,僅為地球到太陽距離的5%;不過比鄰星比太陽暗淡1000倍,因此“比鄰星b”從比鄰星接收到的能量大約只有地球接收到太陽能量的70%。報告同時指出,“比鄰星b”表面環境或許會受來自比鄰星的紫外線和X射線耀斑的影響,其程度要高於太陽對地球的相關影響。研究團隊表示,這次發現只是一系列天文觀測的開端,未來將利用現有以及新一代大型天文望遠鏡繼續探尋潛在宜居行星,而“比鄰星b”是重點觀測目標。歐洲南方天文台將發現“比鄰星b”存在的證據描述為“劃時代發現”。安格拉達-埃斯屈德說,希望這一發現能夠鼓勵未來數代人繼續探尋太陽系外可能存在生命的新世界。這張圖像合成了歐南台3.6米望遠鏡上空的星空背景,並展示了哈勃空間望遠鏡拍攝的雙星系統半人馬座 AB(左下方)以及比鄰星(右下方)。

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